Minería como un vikingo: cómo los fiordos de Noruega ofrecen una alternativa más ecológica

«Asegúrate de cerrar la puerta detrás de ti», me dijo Mathis Schultz, el CEO de Northern Bitcoin, en un grito. Cuando entramos en la parte trasera del contenedor de transporte, particionado para el escape de los mineros de ASIC, Schultz quería asegurarse de que el calor emitido no se mezclara con la parte delantera del contenedor de transporte con control de temperatura.

La puerta se abrió, mis sentidos, ya sonando por el sonido de la molienda mecanizada de los ASICs, se encendieron. Como si estuviera pasando de una zona climática a otra, fui recibido por una ola de aire caliente, el escape colectivo y árido de los 210 Antminer S9 del contenedor de transporte marítimo.

Todo ese calor y la cacofonía provenían de sólo una fracción de los 3.250 mineros que Northern Bitcoin opera en 15 contenedores de transporte marítimo. Situado en la mina de Lefdal – un centro de datos situado aproximadamente a 31 millas al noroeste de Sandane, Noruega – la operación es ciertamente única. La granja minera de bitcoin, que une dos industrias y siglos, se encuentra en una antigua mina de olivos de los años 70.

Aún más afortunado, el centro de datos convertido es alimentado por energía 100 por ciento renovable de plantas hidroeléctricas construidas en la misma década. Alimentadas por los fiordos que salpican el paisaje montañoso de Sandane, las represas hidroeléctricas proporcionan al centro de datos una abundancia de energía limpia.

Para Northern Bitcoin, esto significa mitigar el mayor dolor de cabeza cuando se trata de escalar y operar una granja minera: los costos de electricidad.

Bitcoin del Norte

Northern Bitcoin se fundó en 2015. En su infancia, fue un salto aspiracional hacia una nueva y aún incierta industria para el CEO y Fundador Mathis Schultz. Ex banquero de empresas como LGT, Julius Baer y Elan Capital, Schultz decidió dejar de lado su anterior carrera en el viejo modo financiero para dedicarse a lo que él considera el futuro de las finanzas.

«Siempre me han interesado las finanzas, la naturaleza del dinero y su impacto en nuestra sociedad. Cuando oí hablar por primera vez de bitcoin y empecé a lidiar con él, quedé fascinado al instante: Bitcoin es una revolución de nuestro sistema financiero. Su tecnología reemplazará muchos de sus servicios, especialmente las transacciones globales, y yo quería ser parte de ella», dijo Schultz a Bitcoin Magazine.

Hasta ahora, en el joven desarrollo de la empresa, la apuesta de Schultz ha dado sus frutos. Lo que comenzó como una operación de un solo contenedor de un puñado de mineros se ha convertido en los más de 3.000 ASICs que se celebran hoy en Lefdal. A partir de este crecimiento, la compañía ha hecho públicas sus operaciones. Cotizado en la bolsa de Munich, Northern Bitcoin está valorado en 177 millones de dólares. Más impresionante aún, su valoración se ha mantenido relativamente estable durante el reciente mercado bajista, algo con lo que la mayoría de los negocios relacionados con la criptografía han tenido dificultades a medida que los precios continúan en auge.

Las novedosas operaciones de Northern Bitcoin son sin duda parte integrante de este éxito. Schultz expresó que Noruega y la mina Lefdal formaban «una combinación perfecta para todos los criterios[de la compañía]».

Con acceso a energía renovable y barata – que las plantas de la región producen en exceso y las exportaciones del gobierno noruego – la mina puede operar con costos mínimos y con emisiones de carbono neutrales.

La propia región cuenta con hasta 6,7 TWh de exceso de energía renovable. Esto pone los costos de electricidad de la mina entre $0.035-0.045/kWh, dándole un valor de eficiencia de uso de energía de 1.08 – una cifra más que favorable.

Para poner esto en perspectiva, Mongolia proporciona a Bitmain acceso a formas de energía renovable a un promedio de 0,08-0,09/kWh.

Los costes energéticos de Northern Bitcoin se reducen aún más gracias a las medidas de control climático que la mina Lefdal ha diseñado. Como si el clima noruego no fuera lo suficientemente frío, el centro de datos está situado a unos 656 pies bajo tierra, por lo que mantiene una temperatura constante de 55 grados Fahrenheit (~12,5 grados Celsius).

Además, el centro bombea agua de los fiordos circundantes para enfriar su hardware de TI, volviéndolo a verter en los fiordos para asegurar un desperdicio cero.

Este proceso permite a Northern Bitcoin enfriar sus equipos de 86 grados Fahrenheit a 64,4 grados Fahrenheit cuando están funcionando a plena capacidad. El equipo afirma que esto reduce sus costes operativos hasta en un 40 por ciento.

«Los 15 contenedores de Lefdal tienen una potencia eléctrica de unos 4,6 MW y por lo tanto consumen un poco más de 110 MWh al día», dijo el director técnico Moritz Jäger a Bitcoin Magazine .

Para aumentar la eficiencia del hardware y reducir aún más los costes operativos, Jäger y su equipo han desarrollado su propio software para el funcionamiento de los mineros. Este software, afirma Jäger, permite a los mineros trabajar a una mayor capacidad al reducir las funciones secundarias.

«… el software de fábrica no está optimizado para el mejor rendimiento. Está haciendo otras cosas además de los cálculos hash, como comunicarse con diferentes servidores, renderizar una interfaz de usuario web y así sucesivamente. Algunas de estas funciones pueden ser desactivadas completamente y otras pueden ser ejecutadas con menor prioridad para ahorrar tiempo de CPU para el hash real. También está muy restringido en su funcionalidad de overclocking.»

La compañía también ha desarrollado su propio software de monitorización, añadió Jäger, «lo que hace que la gestión de los ASIC sea lo más fácil posible». Esto permite que el equipo supervise su hardware y gestione los problemas desde Frankfurt, los problemas más comunes que sólo necesitan reiniciarse para resolverse. Muchos de estos problemas, como cuando una máquina ha degradado temporalmente el rendimiento, se solucionan automáticamente con un reinicio.

El equipo recibe alertas de problemas que no pueden resolverse automáticamente. Para todo lo demás, como «el mantenimiento que requiere manos remotas, como el reemplazo de una fuente de alimentación, el personal técnico de la mina ha sido entrenado y sabe qué hacer», dijo Jäger.

La Mina: Una mirada al interior

Atravesando las carreteras de dos carriles que se entrecruzan en el paisaje montañoso, nos dirigimos a la mina. Situada a 111 millas de Bergen, la segunda ciudad más grande de Noruega, la caminata duró unos 30 minutos desde nuestro alojamiento en Sandane, e incluyó un viaje en ferry de 10 minutos a través de los numerosos canales del fiordo.

Al llegar a la mina, fuimos recibidos por Mats Andersson, el director de marketing del centro de datos de la mina de Lefdal. Deseoso de mostrar las excavaciones de la mina, nos informó sobre lo que se debe y lo que no se debe hacer y, subidos a la camioneta, comenzamos a descender.

Establecido a finales de los años 70, el centro de datos ocupa lo que originalmente era una mina de olivos. Manteniendo temperaturas frescas y estables durante todo el año gracias a su entorno subterráneo, la mina es ideal para alojar hardware de TI, que a menudo requieren medidas de refrigeración intensivas para evitar el sobrecalentamiento y el consumo eléctrico excesivo.

Como la mina ya estaba ahuecada desde su encarnación anterior, la infraestructura del centro de datos estaba en gran medida en su lugar desde su inicio. En total, la actividad previa de la mina proporcionó a la mina de datos seis niveles para albergar equipos, una superficie total de 393,700 pies. En espiral hacia abajo un total de 4,265 pies, una avenida central atraviesa cada nivel, que se ramifica hacia numerosas calles a ambos lados. Típicamente de 328 pies de largo, estas calles albergan contenedores de almacenamiento para el equipo de TI de la mina. De estos seis niveles, tres están actualmente en funcionamiento a medida que la mina construye su infraestructura eléctrica y de enfriamiento.

La operación de Northern Bitcoin se encuentra en el segundo nivel de las instalaciones. Apilados en tres unidades de altura, los contenedores de transporte están equipados con redes eléctricas para controlar y gestionar su consumo de energía.

Como un medio adicional de enfriamiento para agregar al aislamiento naturalmente frío de la mina, una serie de tuberías bombean agua desde el fiordo a través de cada contenedor de embarque para refrigerar los 210 ASIC que descansan en su interior. Al entrar, el agua tiene una temperatura promedio de 46.4 grados Fahrenheit, y sale de la mina para volver a entrar al fiordo a temperaturas de hasta 80 grados Fahrenheit.

Este efecto de enfriamiento dio como resultado el drástico cambio de temperatura que experimentamos al pasar del frente al fondo del contenedor de almacenamiento que mostró el equipo de Northern Bitcoin. El clima casi frígido de la parte delantera, lo suficiente para un jersey o un cárdigan pesado, dio paso a un aire abrasador y abrasador en la parte trasera, una atmósfera más adecuada para los trajes de baño y las chancletas que el suave equipo de invierno que usábamos en ese momento.

El cambio de temperatura fue palpable y drástico, suficiente para dar la impresión de cuán importantes son las características de enfriamiento natural y artificial de la mina para que la operación sea sostenible y rentable.

Cuando un reportero alemán le preguntó a Schultz qué tan baja bitcoin tendría que caer para lanzar la operación al rojo, Schultz dio una respuesta segura, aunque esotérica y concisa.

«Muy bajo».

Escalado: Una mirada hacia el futuro

Según Schultz, dado su acceso a las técnicas de refrigeración intrínseca y a la energía limpia, «desde el principio se creó la infraestructura para un crecimiento rápido». Tras haber operado únicamente en la mina Lefdal desde mayo de 2018, Northern Bitcoin ha aprovechado la infraestructura y su configuración única para lograr un efecto impresionante y conveniente. Con un solo contenedor convertido en operación de 15 contenedores, la compañía afirma que invierte el 100 por ciento de sus ganancias mineras en infraestructura para ampliar aún más su escala.

En su tamaño actual, la granja tiene un promedio de 47.000 TH/s. Aún así, esto los atrapa por debajo del 1 por ciento del hashrate de toda la red Bitcoin, muy por debajo de AntPool, Slush Pool, BTC.com y BTC.top.

La diferencia aquí es que Northern Bitcoin no funciona como una piscina minera. Sin embargo, a medida que la compañía continúa creciendo, planea expandir su alcance mediante el establecimiento de un fondo común para proyectos serios y de mayor escala a los que unirse, dando especial preferencia a los mineros que aprovechan la energía renovable.

«El siguiente paso es la apertura de nuestra piscina minera para los mineros de todo el mundo a finales de agosto. Como una de las pocas empresas mineras del mundo, apoyamos a’Asic-Boost’. Planeamos promover a los mineros que se dedican a la minería verde y sostenible… para construir una red Bitcoin más verde que asegure su prosperidad futura», dijo Schultz.

Además de abrir un fondo común, Schultz declaró que Northern Bitcoin proporcionará diferentes servicios de minería de nubes para individuos y entidades que carecen de los conocimientos técnicos y la competencia para participar en la práctica por sí mismos.

Estos servicios mineros son el próximo objetivo de la compañía en lo que está demostrando ser un período de crecimiento continuo. Si escala sus operaciones en el futuro como lo ha hecho en el pasado, es probable que sea una bendición para los inversores de la compañía, que incluyen un puñado de family offices y empresas de capital privado, una de las cuales, Singularity Capital, posee un considerable 60 por ciento de la compañía.

Cómo dar pasos hacia una red más ecológica

En el punto álgido de la campaña de bitcoin del año pasado, el precio no era la única medida en la mente de la gente.

Los medios de comunicación, tanto criptográficos como convencionales, publicaron artículos que relatan una sombría historia sobre el consumo eléctrico de Bitcoin. Algunas de las voces más alarmistas enmarcaron este uso como una de las amenazas más graves para nuestro ecosistema. Por la forma en que se han hilado estas historias, se podría pensar que Bitcoin ha eclipsado a otras fuentes de emisiones de carbono como el centro de los debates en torno al cambio climático.

El uso de la energía de Bitcoin ciertamente merece atención en la conciencia del mundo y de la industria, y es importante permanecer crítico y vigilante cuando se examina el tema. Dicho esto, muchos informes y artículos sobre el tema favorecieron una perspectiva sensacionalista sobre una perspectiva integral, ya que rara vez profundizaron en los medios a través de los cuales se puede extraer bitcoin a través de medios limpios y renovables.

Como Katrina Kelly argumenta en un artículo publicado recientemente para The Conversation, el debate sobre la energía bitcoin rara vez examina de dónde proviene la energía y cómo se produce.

«No todos los tipos de generación de energía son iguales en su impacto sobre el medio ambiente, ni el mundo depende uniformemente de los mismos tipos de generación en todos los estados y mercados», argumenta en el artículo. El argumento de Kelly es que no toda la producción de energía genera las mismas emisiones de carbono, por lo que no todas las operaciones mineras consumen electricidad que es tan perjudicial para el medio ambiente como afirman los detractores.

La minería de emisiones de carbono cero de Northern Bitcoin es un testimonio de la tesis de Kelly. Al igual que otras empresas dedicadas a la minería verde, están replanteando el debate sobre la minería. Si la minería puede llevarse a cabo de forma responsable, como demuestran las operaciones de Northern Bitcoin, este modelo nos reta a replantearnos cómo la red puede escalar de forma respetuosa con el medio ambiente en el futuro.

El compromiso de Northern Bitcoin de dar pasos hacia un futuro más verde para Bitcoin incluye una invitación a otras operaciones mineras renovables para que se unan a ellas con su reserva minera. Según Jäger, la minería limpia debe ser el futuro; con ella, podemos asegurar un futuro sostenible para que la creación de Satoshi Nakamoto alcance su potencial.

Bitcoin es una creación genial y la criptocurrencia más valiosa por ahora. Es la forma más eficaz de almacenar valor y participar en el comercio mundial para las personas que viven en países con monedas inestables. Anticipamos un futuro brillante para Bitcoin y que tendrá un impacto en la vida de miles de millones de personas. Como consume mucha energía, el futuro de Bitcoin tiene que ser verde. Por eso nos centramos en la minería ecológica y sostenible de bitcoin.


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