¿Bitcoin Mining está destinado a los centros de datos?

Para muchos, el reciente anuncio de Bitmain de la creación de un importante centro de datos en el noroeste de China sirvió como recordatorio del nivel de centralización de la minería en Bitcoin. Aunque la empresa con sede en Pekín no será propietaria de todo el complejo, y las instalaciones no se dedicarán necesariamente a la minería de bitcoin, en teoría más de la mitad de toda la energía de control que asegura la red de Bitcoin podría concentrarse en un único centro de datos.

Para algunos, esto es motivo de preocupación. Si la minería de bitcoin está dominada por uno o incluso varios centros de datos, éstos podrían representar un único punto de fallo, algo que Bitcoin fue diseñado específicamente para evitar.

Gran parte del futuro de Bitcoin puede, por lo tanto, depender de una inversión de la tendencia hacia una mayor centralización. Y hay razones para creer que la tendencia puede revertirse.

Cuestiones de centralización

En 2009, el primer año de existencia de Bitcoin, había poca diferencia entre ejecutar un nodo y la minería. La típica cartera Bitcoin-Qt permitía a los usuarios habituales invertir energía de CPU de repuesto para intentar ganar algunas monedas.

A finales de ese año, se sugirió por primera vez que las GPU (minería con tarjetas de vídeo) podrían ser más eficaces. En respuesta, el inventor de Bitcoin pidió a los usuarios que se abstuvieran de hacerlo, al menos por el momento.

«Si todos compraran máquinas más rápidas, no recibirían más monedas que antes», escribió Satoshi Nakamoto en Bitcointalk. «Deberíamos tener un acuerdo entre caballeros para posponer la carrera armamentista de la GPU tanto tiempo como podamos por el bien de la red. Es mucho más fácil poner al día a los nuevos usuarios si no tienen que preocuparse por los controladores de la GPU y la compatibilidad».

En cualquier caso, el cambio hacia las GPU se produjo a lo largo de 2010. Y con ello, la minería de bitcoin pasó cada vez más de usuarios habituales a especialistas dedicados. Instalando plataformas mineras en sótanos y áticos, muchos de estos especialistas empezaron como aficionados. Con el tiempo, sin embargo, la naturaleza competitiva de la minería aseguró que sólo los más eficientes de ellos siguieran siendo rentables.

La introducción a principios de 2013 de los sistemas de puertas programables en campo (FPGAs) fue un primer paso real hacia la profesionalización de la minería. A partir de 2013, los chips de circuitos integrados (ASIC) de aplicaciones específicas realmente cambiaron el juego. El hardware especializado, que requirió una importante inversión para su producción, transformó el ecosistema minero en una industria.

Fue entonces cuando los centros de datos se convirtieron en una opción atractiva. Tiene sentido tener pocos especialistas que supervisen las grandes explotaciones mineras para su mantenimiento; y ayuda si la instalación es adecuada para la minería, por ejemplo, si está libre de polvo.

Un factor más importante a favor de los centros de datos fue el excepcional ritmo de mejora de los chips ASIC. La vida útil del hardware minero puede ser tan corta como varios meses, cuando se vuelve obsoleto por una nueva generación. Esto significa que lo ideal es que los equipos mineros se pongan en funcionamiento en las proximidades de la fábrica de producción de virutas.

Como explicó Andreas Antonopoulos en la conferencia d10e en San Francisco el verano pasado:

«Si tratas de poner a[un minero ASIC] en un barco[de China] y llevarlo a través del agua, deja tus costas como un fantástico equipo minero y llega a California como chatarra tres meses después».

Pero un factor a favor de los centros de datos probablemente triunfe sobre todos los demás. Dado que la prueba del trabajo equivale en esencia a la quema de energía, la electricidad de bajo coste es vital. No es de extrañar que la minería de bitcoin se concentre a menudo cerca de centrales eléctricas con exceso de producción de energía, en zonas donde la energía está subvencionada por los gobiernos, o donde los mineros pueden llegar a un buen acuerdo con los productores locales de energía.

En 2014, el Director de Investigación de Mercado de R3CEV, Tim Swanson, escribió en Bitcoin Magazine :

«Las personas en China han encontrado a las personas adecuadas con las que asociarse (al menos por el momento). Uno de estos equipos está trabajando dentro del sistema actual y tiene acceso a una instalación de energía de dos dígitos de megavatios, que cuando se combina con chips de terceros, cuyos costos de producción son inferiores a $2.00 / gigahash».

Minería en el hogar

Pero la tendencia hacia la centralización puede invertirse.

Hablando en la Web Summit 2014 en Dublín, el ex desarrollador líder de Bitcoin Core Gavin Andresenargued:

«La centralización de la minería va a ir en oleadas. Ahora se ven economías de escala para las empresas que crean enormes granjas mineras donde la electricidad es barata. Una vez que esos chips[ASIC] se conviertan en productos básicos y baratos, los verás descentralizarse de nuevo».

De hecho, la rápida mejora técnica de los chips ASIC se ha ralentizado. El año pasado, 21 Inc. El director general Balaji Srinivasan escribió en el sitio web de su empresa:

Ahora que los chips mineros se fabrican típicamente en los últimos nodos de proceso, las mejoras adicionales en los chips mineros no se producirán de forma tan rápida y furiosa como en el periodo de tiempo de marzo de 2013 a octubre de 2014″. En vez de eso, estarán encerrados por la espera de 18-24 meses de la ley de Moore, igual que las CPUs».

Por lo tanto, no es de extrañar que Bitmain haya empezado recientemente a vender el Antminer R4, que hace menos ruido que los típicos mineros y que está diseñado específicamente para su uso en casa. Y BitFury envía el BlockBox, un centro de datos móvil del tamaño de un contenedor de envío.

Y la minería a domicilio también tiene algunas ventajas de costo sobre los centros de datos. Tal vez lo más obvio: el almacenamiento es gratuito. Y aunque los centros de datos siguen teniendo una ventaja en lo que respecta a los costes de energía, es muy posible que esto cambie en el futuro.

El matemático Andrew Poelstra explicó en un artículo publicado el año pasado:

«La creciente riqueza de China está causando que sus costos regulatorios y ambientales se alineen con los de las naciones occidentales; también habrá presión contra este tipo de comportamiento monopolístico», escribió Poelstra. «La producción de energía altamente centralizada es ineficiente debido a las pérdidas en la línea. A medida que la tecnología, como la energía solar, madure, será posible producir energía más localmente con menores costos de puesta en marcha y menor dependencia de factores geopolíticos».

Otro gran beneficio que los mineros tienen sobre los profesionales: no necesariamente necesitan obtener ganancias. Algunos aficionados o idealistas pueden querer apoyar a la red, simplemente porque la disfrutan a precios de equilibrio o a un bajo costo.

21 Inc. de Srinivasan, además, piensa que los usuarios regulares estarán dispuestos a «intercambiar» electricidad para obtener pequeñas cantidades de bitcoin, ya que esto es potencialmente útil para micropagos.

Srinivasane explicó en el sitio web de su empresa:

«Podemos ser capaces de distribuir chips mineros con CPUs, como un nuevo tipo de coprocesador – al igual que las GPUs o las tarjetas de red – añadiendo nuevas funcionalidades para complementar las CPUs… Creemos que el siguiente paso después de la minería de centros de datos agrupados es la minería masivamente distribuida y descentralizada, de tal manera que millones de chips mineros en todo el mundo generan cada uno un pequeño flujo de bitcoin».

De forma algo similar, Bitmain ha introducido recientemente el AntRouter R1. Este enrutador sirve como un típico dispositivo de red inalámbrica, pero con un chip minero integrado. La explotación minera con el dispositivo se explica como la participación en una «lotería de bitcoin» que se celebra una vez cada diez minutos: los afortunados ganadores pueden ganar un bote de al menos 12,5 bitcoins. Si bien participar en esta lotería puede no ser rentable en promedio -las loterías nunca lo son- todavía puede ser divertido participar.

Generación de calor

Pero el factor más importante a favor de la minería a domicilio sobre los centros de datos es probablemente el calor.

Como Poelstra explicó en su artículo, «es más fácil para dos actores físicamente separados disipar el calor que para uno solo. Por lo tanto, en el límite termodinámico tenemos un incentivo físico para la descentralización».

El calor generado por los mineros de ASIC, que está repleto de filas y estanterías llenas en los centros de datos, requiere una amplia refrigeración para seguir funcionando. Lo que, a su vez, requiere electricidad adicional.

En casa, por otro lado, el calor generado por los mineros puede ser realmente beneficioso. Dado que toda la energía consumida por estas máquinas termina como calor, son un buen sustituto de los calentadores eléctricos. Estos mineros no sólo consumirían la misma cantidad de electricidad que un calentador de espacio habría consumido de otra manera, sino que también tendrían el beneficio adicional de generar ingresos en bitcoin.

Gavin Andresen sugirió que el futuro podría incluso ser testigo de equipos mineros de bitcoin que utilizan el calor generado para los equipos domésticos, como las mantas eléctricas. Y, de hecho, al menos una empresa de nueva creación – hotmine.io – ofrece actualmente calderas de agua y otros productos para el hogar que extraen bitcoin.

Sin embargo, algunos siguen siendo escépticos. Hablando con Bitcoin Magazine , el gerente de marketing internacional de Bitmain, Nishant Sharma, dijo:

«La idea de un calentador de espacio y minero de monedas ha existido desde 2010, o incluso antes. Pero aún no hemos visto que esta idea se haya realizado con éxito en un producto de consumo. Esto es muy probable porque es difícil que un producto así sea competitivo tanto en la minería como en la calefacción».


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